Voici la chimie qui se cache derrière le parfum de votre cannabis

Des composés sulfurés récemment identifiés dans les fleurs de cannabis donnent à la plante son odeur caractéristique.

Les scientifiques ont enfin découvert les molécules qui se cachent derrière l’odeur de cannabis

Le bouquet enivrant qui se dégage de la plante de cannabis fraîche est en fait un cocktail de centaines de composés odorants. Les notes florales, d’agrumes et de pin les plus marquées proviennent d’une classe commune de molécules appelées terpènes, explique le chimiste analytique Iain Oswald d’Abstrax Tech, une société privée de Tustin, en Californie, qui développe des terpènes pour les produits à base de cannabis. Mais la source de cette note de ganja funky a été difficile à cerner.

Maintenant, une analyse est la première à identifier un groupe de composés soufrés dans le cannabis qui expliquent l’odeur de mouffette, rapportent les chercheurs le 12 novembre dans ACS Omega.

Oswald et ses collègues ont eu l’intuition que le coupable pouvait être le soufre, un élément malodorant que l’on trouve dans le houblon et dans la mouffette. L’équipe a donc commencé par évaluer le facteur de mouffette des fleurs récoltées à partir de plus d’une douzaine de variétés de Cannabis sativa sur une échelle de zéro à dix, dix étant le plus piquant. Ensuite, l’équipe a créé une « empreinte chimique » des composants atmosphériques qui ont contribué à l’odeur unique de chaque cultivar en utilisant la chromatographie en phase gazeuse, la spectroscopie de masse et un détecteur de chimioluminescence du soufre.

Comme ils s’y attendaient, les chercheurs ont découvert de petites quantités de plusieurs composés soufrés odorants dans le profil olfactif des cultivars les plus odorants. La plus dominante était une molécule appelée prenylthiol, ou 3-méthyl-2-butène-1-thiol, qui donne à la « bière empoisonnée » son goût notoire.

La présence de composés soufrés importants

Les composés soufrés ont été trouvés dans la nature, mais jamais auparavant dans le cannabis, déclare Amber Wise, chimiste analytique chez Medicine Creek Analytics à Fife (Wash.), qui n’a pas participé à l’étude.

Oswald a été surpris de constater que le prenylthiol et de nombreux autres suspects sulfureux présents dans le cannabis présentent des similitudes structurelles avec les molécules présentes dans l’ail. Et comme ces analogues de l’ail, une petite quantité suffit.

Ces composés « peuvent être présents en très faible concentration sur la fleur, mais avoir un impact énorme sur l’odeur », explique Oswald. Les molécules de soufre sont plus abondantes dans les fleurs de cannabis lorsqu’elles arrivent à maturité et pendant le processus de séchage.

Le psychologue des odeurs Avery Gilbert, de Headspace Sensory, une jeune entreprise de Fort Collins (Colorado) spécialisée dans la quantification des nombreuses odeurs du cannabis, est ravi de voir ces molécules ajoutées au répertoire chimique de le cannabis. « Le spectre de l’odeur du cannabis est tout simplement incroyable », dit-il. « Je pense qu’il n’a rien à envier au vin ».

La découverte du prénylthiol dans le cannabis, dit Gilbert, est la première étape pour masquer son odeur nuisible – ou maximiser sa puanteur perverse et agréable.

Le prénylthiol a un « parfum polarisant », dit Oswald. Alors que beaucoup de gens pensent qu’il empeste, certains consommateurs de cannabis sont prêts à payer le prix fort pour de l’herbe puante, ce que certains considèrent comme un indicateur de qualité.